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EL EXODO DEL PUEBLO ORIENTAL
Exodo y regreso

El 12 de octubre de 1811 el ejército a cuyo frente se hallaba Rondeau y Artigas, se retira de la línea sitiadora de Montevideo. (1) "El Ejército -dice Anaya- marchaba a cortas y pausadas jornadas, como esperando una contraorden para volver a ocupar el sitio."

Entre los días 14 y 17 de octubre cruza el Santa Lucía (2) en dirección hacia el Río San José, (3) donde acampa. Aquí, el 23 de octubre de 1811, recibe Artigas la noticia de la ratificación del armisticio suscrito entre el Gobierno de Buenos Aires y el de Montevideo, por el cual se confirmaba el levantamiento del sitio y se dejaba el territorio de la Banda Oriental bajo la jurisdicción de Elío. En esa ocasión el pueblo oriental en armas decide no acatar las resoluciones fundamentales de aquel convenio y proclama su Jefe a don José Artigas.

Resueltos los orientales a abandonar el territorio patrio, inician desde San José la marcha hacia las puntas de Arroyo Grande donde se hallaban el 30 de octubre (4). El 31 llegaban ya a la vera del arroyo Monzón (5) desde donde Artigas expone al Gobierno de Buenos Aires la situación de la campana oriental, el ejército y las familias que le siguen. El 2 de noviembre. Artigas estaba en el arroyo Perdido (6) desde donde imparte órdenes a Ambrosio Carranza para que se sostenga en Paysandú hasta su llegada y auxilie a los caciques indígenas. El 3 de noviembre -desde Colólo- (7) hace saber al Juez Comisionado del distrito de Soriano que no podrá fijarse en Mercedes, "ni menos mantenerlo con algunas tropas."

Y le agrega: "Todo individuo que quiera seguirme, hágalo, uniéndose a usted en Paysandú luego que yo me aproxime a ese punto; no quiero que persona alguna venga forzada, todos voluntariamente deben empeñarse en su libertad, quien no lo quiera, deseara permanecer esclavo."

Decidido Artigas a no fijarse en Mercedes, la columna se dirige hacia el Río Negro el que fue vadeado por el paso de Yapeyú entre el 11 y el 13 de noviembre de 1811 (8). El 14 de noviembre, Artigas tiene instalado su cuartel General en el Arroyo Negro (9). Ocupa después Paysandú (10), cuyo punto ya abandona el 21 de noviembre con los emigrantes que le siguen, siempre en dirección al Norte; el 24 de noviembre se encuentran en el arroyo San Francisco: (11) cruzan el río Queguay; el 1º de diciembre están acampados en el arroyo Quebracho (12). El 4 de diciembre en Chapicuy (13); el 7 de diciembre se hallan en el no Daymán, (14) próximos a Salto. Desde aquí prosiguen en dirección a este punto, donde permanecen acampados.

Alrededor del 10 de diciembre las familias inician el pasaje del río Uruguay por el Salto Chico (15) hacia la costa occidental cuyo pasaje prosigue hasta fines de este mes. En los últimos días de diciembre habían pasado la mayoría de las familias el río Uruguay quedando el grueso del ejército en el territorio oriental. Es entonces cuando se ataca a los portugueses que pretenden obstaculizar el vado, los que son completamente batidos en Belén.

Artigas cruza el río Uruguay en la primera semana de enero de 1812. Las familias acampan en la costa occidental (16) a la espera de que el Gobierno de Buenos Aires acceda a la solicitud formulada por su Jefe el 14 de diciembre de 1811 en el sentido de que se les autorize para instalarse en el punto de Concepción del Uruguay (Arroyo de la China) que les ofrecía mayor seguridad. No satisfecha esta aspiración, los emigrados permanecen acampados en el Salto Chico, costa occidental, hasta que se resolviera sobre su destino. Artigas, designado por el Gobierno de Buenos Aires Teniente Gobernador de Yapeyú debía dirigirse a aquel punto (21).

La permanencia y expansión de los portugueses en el litoral determinó la necesidad de emprender operaciones militares contra ellos. En la segunda quincena de abril de 1812 se abrirían las operaciones lo que explica el pasaje del ejército, nuevamente a la costa oriental seguido de las familias que se negaron a abandonarlo. El 10 de abril se había terminado la penosa travesía del río instalándose el campamento artiguista en el Salto Chico Oriental. El Gobierno de Buenos Aires creyó conveniente dejar en suspenso el plan de ataque a los portugueses y ordenó el retroceso de Artigas al territorio de Entre Ríos.

El 29 de abril de 1812 el ejército oriental ha repasado el Uruguay fijando nuevamente su campamento en el Salto Chico occidental. El 23 de mayo aún se encontraba en aquel sitio dispuesto a encaminarse hacia el norte, a Corrientes. El Cuartel General debía situarse en la costa del Yaguarí (22).

El coronel Domingo French que marchaba a la vanguardia tenía fijado el siguiente itinerario: primera jornada hasta el Gualeguay, segunda hasta Mandisoví, tercera hasta Mocoretá, cuarta hasta Timboy, quinta hasta las puntas del Mocoretá y sexta hasta Curuzú-Cuatia desde donde debe pasar a poner su campamento en la costa de Yaguarí. El 27 de mayo Artigas que había movido su Cuartel del Salto Chico occidental se encontraba en la costa del Ayuí (17). El 30 y 31 de mayo tiene su cuartel en el arroyo de Mandisoví (18). Al día siguiente Sarratea en virtud de órdenes que ha recibido de Buenos Aires, firmado el tratado de 26 de mayo de 1812, dispone que Artigas suspenda sus marchas y operaciones en Misiones. El 6 y 8 de junio Artigas se encontraba en San Gregorio (19) desde donde retrocede, de manera que el 10 de junio se encontraba nuevamente en el Ayuí donde instala al fin su campamento (17).

Desde mediados de agosto de 1812, Artigas se halla alternativamente en el Cuartel del Ayuí y en la costa del Uruguay. Estos desplazamientos coinciden con los cuidados del pasaje de las familias que comienzan a regresar en oportunidad de la reiniciación de la lucha con Montevideo. A partir del 27 de agosto Artigas se encuentra en la barra del Ayuí.

Presumiblemente a esa altura, una vez finalizado el pasaje de las familias cruzó con las tropas el río Uruguay, pues el 10 de setiembre de 1812 se encontraba en la barra del Itapebí, costa oriental del Uruguay (20); de allí iniciara su aproximación a la línea sitiadora.

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